Contestamos tus preguntas, La Ciencia del Hielo

Contestamos tus preguntas, La Ciencia del Hielo
Información de Aysén

Sin duda, unos de los hitos más importantes del Circuito Binacional "Entre gauchos no hay fronteras" es la abundancia de glaciares.  En este artículo, compartimos algunas repuestas a las preguntas frecuentes de visitantes a la zona.

  1. ¿Qué es un glaciar? 
    R.Un glaciar es una gruesa masa de hielo que se origina en la superficie terrestre por acumulación, compactación y recristalización de la nieve. 
    P. ¿Cómo se forman los glaciares? 
    R. La nieve acumulada año tras año se transforma gradualmente en hielo. Los cristales de nieve caídos el año anterior se cristalizan formando  granos redondeados que se denominan neviza. Con el tiempo, la neviza queda enterrada por la nieve caída posteriormente y se hace cada vez más densa, a la vez que los huecos ocupados por el aire disminuyen. A medida que la neviza es presionada por capas adicionales de nieve, se convierte en hielo. Con los años, el hielo se vuelve más espeso y más pesado, conformando un campo de hielo. La fuerza de gravedad actúa lentamente, moviendo la masa de hielo hacia los valles y las laderas de las montañas formando lenguas glaciares. En áreas más llanas o superficies con poco derretimiento, como la Antártica o Groenlandia, la formación de lenguas glaciares toma centenas o miles de años. 
  2. ¿Por qué se mueven los glaciares? 
    R. La enorme presión sobre los cristales de hielo hace que estos tengan una deformación plástica, cuyo comportamiento provoca que los glaciares se muevan lentamente bajo la fuerza de la gravedad.  Por dos procesos diferentes:
  • Flujo interno: tiene lugar por deformación de la estructura de los cristales. En las partes superficiales el hielo es más frágil, produciéndose grietas que pueden ser muy peligrosas para los excursionistas. Pero en el interior el comportamiento es más plástico y los cristales de hielo se deslizan unos sobre otros.
  • Deslizamiento basal: La masa de hielo, en bloque, se desplaza sobre el fondo. En la base del glaciar puede existir una película de agua líquida que reduce el roce facilitando el movimiento del hielo sobre el sustrato rocoso. Esto sucede con frecuencia en los glaciares templados.
  1. ¿Hay muchos glaciares en el mundo?  ¿Dónde están?  
    R. Se forman en regiones donde la precipitación anual de nieve supera la cantidad que se funde y evapora en el verano. Se asocian con más frecuencia a las zonas cercanas a los polos, pero pueden encontrarse en muchas áreas montañosas, incluso próximas al Ecuador, como en las montañas de África y Sudamérica.  Hoy, sólo un 10 % de la Tierra está cubierta de glaciares, pero en tiempos geológicos recientes ese porcentaje llegó al 30 %.  En la actualidad 91% del volumen y 84% del área total de glaciares está en la Antártica. 
    La capa de hielo antártica es enorme.  Cubre 14 millones de km², y contiene más de 30 millones de km³. Representa casi 61% de las reservas de agua dulce del mundo. La segunda mayor capa de hielo es Groenlandia, que cubre aprox. 1.7 millones de km²., representando el 8% del volumen  total de glaciares y el 14% de superficie. 
    En la Patagonia, la tercera mayor superficie de hielo del mundo se extendía desde Puerto Montt hasta todo el sur del continente. Esta formación alcanzó su mayor tamaño hace 17.500 años aprox., cubriendo 480.000 km² de tierras, con un volumen de aprox. 500.000 km³. Hoy sólo queda el 4% de este volumen, contenido en los Campos de Hielo Norte y Sur.  El Campo de Hielo norte, representa unos 4.200 km² de extensión, donde nacen unos 28 glaciares, todos ellos en los límites del Parque Nacional Laguna San Rafael. El Campo de Hielo Sur, comprendido en nuestro Circuito Patagonia por Descubrir, representa a su vez 16.800 km² donde nacen 48 glaciares que  se unen a los fiordos y los lagos de la Patagonia. Esta maravilla natural es protegida por los Parques Bernardo O’Higgins, y Torres del Paine en Chile, y Parque de los Glaciares en Argentina. 
  2. ¿Por qué el hielo de glaciar es azul?  
    R.A pesar de lo que comúnmente se cree, el color azulado del hielo glaciar no se debe a que  sea de gran antigüedad. Los variados tonos azules se originan en la alta compresión del hielo debido al peso de la nieve acumulada, lo que impide la formación de burbujas de aire.  Al entrar la luz en esta compacta masa de hielo los fotones con menos energía, como los rojos y verdes, son absorbidos, dejando al descubierto sólo los de intenso color azul. Entonces, un hielo azul no es más antiguo, sino más denso.
  3. ¿El cambio climático está afectando los glaciares?
    R. Generalmente, el tamaño y derretimiento de un glaciar depende del clima de la región donde se encuentra. Una parte de la pérdida de espesor de los glaciares se debe a la propia dinámica del hielo, pero el calentamiento global profundiza su derretimiento. En este sentido, se puede decir que la mayoría de las fluctuaciones de los glaciares son generadas por la variabilidad natural del clima, pero, en las últimas décadas, ha habido aumentos de temperatura y algunas anomalías pluviométricas producidas en parte por el cambio climático que han tenido un fuerte impacto en los glaciares.  Los estudios científicos indican que casi todos los glaciares del Campo de Hielo Patagónico Sur están retrocediendo. Un ejemplo es el glaciar O’Higgins, el cuarto más extenso de toda la Patagonia y  uno de los que más ha cambiado. La pared frontal de este glaciar se mantuvo estable hasta principios del siglo XX, cuando inició un retroceso más rápido. En 1995, había retrocedido unos 14,6 km, mientras 11,5 km se perdieron entre 1945 y 1980 (Casassa et al. 1997).
  4. ¿Todos los glaciares son de la misma forma?  
    R.La forma de cada glaciar es única, pero existen similitudes que permiten clasificarlos. Generalmente se hace atendiendo a su tamaño y la relación con la topografía que cubren y que los rodea. Se distinguen estos tipos principales:
  • Grandes casquetes son grandes masas de hielo que cubren por completo el relieve sobre el que se asientan, excepto en las zonas marginales. Existen dos grandes casquetes, el de Groenlandia y el de la Antártida. 
  • Pequeños casquetes también cubren grandes áreas, aunque inferiores a 50.000 km². Los más conocidos son los de Islandia y Svalbard, Noruega.
  • Campos de hielo: A diferencia de los casquetes, su superficie no tiene forma de domo y su flujo está controlado por la topografía del terreno que cubren, como sucede en los Campos de Hielo Patagónico Norte y Sur y en algunos lugares de la Montañas Rocosas Canadienses.
  • Glaciares de valle: En este caso el hielo no cubre por completo la topografía, sino que está canalizado por ella. Se encuentran en zonas de montaña, ocupando el fondo de algunos valles, por los que el hielo descarga avanzando hasta alcanzar zonas más cálidas.
  • Glaciares de circo: son pequeñas masas de hielo que se localizan en las cabeceras de los valles de zonas montañosas y ocupan depresiones denominadas circos. 
  • Glaciares alpinos: La combinación de presencia en valle y glaciares de circo conforma otra categoría llamada glaciares alpinos. 
  1. ¿Qué efectos producen los glaciares? 
    R.  Los glaciares tienen un impacto enorme en el mundo en que vivimos. A nivel local, donde se encuentran ubicados por supuesto, pero también y sobre todo, globalmente. En el mundo, almacenan unos 33 millones de km³ de agua dulce. Este gigantesco cubo de hielo regula el nivel del mar. Si se derritiera en una sola noche, el mar rebasaría provocando la inundación de una gran superficie terrestre del planeta…

En edades de hielo, la mayor parte de las precipitaciones se convierte en hielo y los glaciares crecen. A la inversa, en períodos de tiempo con tendencias climáticas más cálidas, las capas de hielo se derriten y el nivel del mar aumenta. Este fenómeno se hace llamar cambio eustático. Piensa en los glaciares como en unos sistemas, con entradas y salidas que interactúan con otros sistemas naturales, como la atmósfera, los océanos, los ríos, la topografía, los paisajes. 

A nivel local, los glaciares también impactan  en otros sistemas naturales. De hecho se sienten estas interacciones recorriendo la Patagonia. Estando cerca de los Campos de Hielo, el clima se comporta de manera distinta al resto de la región. Tú puedes notar cómo la presión se modifica y produce lluvias erráticas y patrones de viento.  Son producto de la cercanía de los glaciares. 
Los glaciares también son importantes agentes geomórficos que dejan una importante huella en su entorno. Con su lento movimiento, depositan un material parecido a una superficie plástica. Valles en U, circos perimétricos, cuernos piramidales, o líneas rocosas accidentadas. Consumen y erosionan  el suelo, transportan y abandonan una gran cantidad de sedimento. Cuando viajes por áreas donde ha desaparecido el hielo, puedes ver su huella en la configuración misma del paisaje y la presencia de grandes rocas erráticas, esculpidas por el hielo. 

Si todavía tienes preguntas, sugerimos que converses con los guías y guardaparques y busques estas fuentes bibliográficas:

  • Benn, Douglas I. y Evands, David J.A. 1998. Glaciers and glaciation. Arnold. Pág. 66-90.
  • Knight, Peter G. 1999. Glaciers. Stanley Thornes Ltd.
  • "Formation and characteristics of glacier ice." Encyclopedia Britannica. Academic Edition. Revisado. 10 de Agosto 2011.
  • "Glacier hydrology". Encyclopedia Britannica. Academic Edition. Revisado. 2 de Agosto 2011.
  • Derruau, Max. El sistema de erosión glacial. En "Geomorfología". Sección 3, capítulo 2. Barcelona: Ariel, 2ª ed., 1991.
  • Hambrey, Michael; Alean, Jürg. Glaciers. Cambridge University Press, 2004. ISBN 0-521-82808-2.
  • Mattern, Joanne. Antártida: El glaciar más grande del mundo. The Rosen Publishing Group, 2004. ISBN 0-8239-6874-X.
  • Strahler, Arthur N. (1992, reimpresión 1997) Geología Física, cap. 18: "Glaciares y Glaciaciones del Pleistoceno", Barcelona: Ed. Omega ISBN 84-282-0770-4.
  • Tarbuck, E., 1999, Ciencias de la Tierra: una introducción a la geología física, Madrid, Prentice Hall.

Para los más jóvenes:

  • Icebergs, Ice Caps, and Glaciers. Allan Fowler. 1997.
  • Learning about the Earth: Glaciers. Colleen Sexton. 2008.
  • Exploring Glaciers. Melody S. Mis. 2009.
  • Glaciers. Larry Dane Brimner. 2000.
  • Icebergs and Glaciers. Seymour Simon. 1999.
  • Glaciers. Isaac Nadeau. 2006.

Icebergs. Stuart A. Kallen. 2003.
 

Notas

  • Nota 1

    Cuando estás caminando en el glaciar Exploradores, es posible que encuentres un dragón. ¡Si!, un dragón de la Patagonia, el rey de los hielos y glaciares. El dragón patagónico (Andiperla willinki) es un pequeño insecto plecóptero de la familia Gripopterygidae que vive exclusivamente sobre el hielo en Campos de Hielo Norte, Sur y cordillera de Darwin (Vera et al. 2012). Su hábitat no lo comparte con otros insectos ni vertebrados (Kohshima, 1985). Mide aproximadamente 15 mm y se alimenta de bacterias que viven en el hielo, depositadas por el viento, también de microalgas en las fases larvarias y de desechos orgánicos de ambientes naturales. Para evitar la congelación, su cuerpo tiene un anticongelante natural a base de glicerol (similar al que se usa en los sistemas de refrigeración de automóviles), que evita que pueda morir congelado. Fue descrito por primera vez en 1956 por el biólogo francés Aubert Willink, basado en una muestra obtenida en el glaciar Upsala, en la provincia de Santa Cruz, Argentina. La precisión de su rango de distribución ha sido confusa, ya que desde la descripción de Willink hubo un intervalo de más de 20 años, donde no se incorporaron nuevos antecedentes distribucionales. Sin embargo, se considera como una especie nativa de Chile encontrándose en las regiones de Aysén y Magallanes (Ministerio del Medio Ambiente Chile, 2014). Este pequeño pero increíble insecto ha sido objeto de numerosos reportajes y documentales en la web, realizados por investigadores y expedicionarios extranjeros en relación a los glaciares del sur de Chile. Las principales amenazas actuales y potenciales para su conservación son: la explotación de glaciares, la destrucción a causa del cambio climático global, la captura por coleccionistas y la intervención humana en sus hábitats. Se hace necesario poner en valor los estudios sistematizados en las regiones de hielos patagónicos, que nos pueden conducir al entendimiento de la evolución de tan particular biota única en el mundo.

Fotografías

Fotografías que complementan este relato

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